Existen tres criterios fundamentales para definir lo que es la Deficiencia Mental:
-Criterio Psicológico o Psicométrico.
Es deficiente mental aquel sujeto que tiene un déficit o disminución en sus capacidades intelectuales.Binet y Simón fueron los principales impulsores del criterio psicométrico.
-Criterio Sociológico o Social.
Deficiente mental es aquella persona que presenta mayor o menor medida una dificultad para adaptarse al medio social en que vive y para llevar acabo una vida con autonomía personal: Doll, Kanner y Tredgold, utilizaron este criterio.
-Criterio Médico o Biológico.
La deficiencia mental tiene un sustrato biológico, anatómico o fisiológico que se manifiesta durante la edad de desarrollo.

Tanto en la Asociación Americana para la Deficiencia Mental (A.A.M.D.) como la Organización Mundial de la Salud (O.M.S), recogen en sus definiciones estos tres criterios:
La O.M.S define a los deficientes mentales como "individuos con una capacidad intelectual sensiblemente inferior a la media que se manifiesta en el curso del desarrollo y se asocia a una clara alteración en los comportamientos adaptativos".
La A.A.M.D define la Deficiencia Mental como un "funcionamiento intelectual general significativamente inferior a la media o promedio, originado durante el período de desarrollo y asociado a un déficit en la conducta adaptativa".